Backstage Capital finance des startups par des entrepreneurs sous-estimés

Le financement de startups par des entrepreneurs sous-estimés est la mission de Backstage Capital. Arlan Hamilton, fondateur et associé directeur, déclare: «Nous investissons dans les meilleurs fondateurs qui s’identifient comme des femmes, des personnes de couleur ou LGBT aux États-Unis. Je m’identifie personnellement aux trois. »
Christie Pitts, associée générale de Backstage, parle des débuts de la société basée à Los Angeles et de la manière dont elle s’est impliquée: travaillant dans l’industrie de la musique, Hamilton a découvert les startups et a noué des contacts avec des investisseurs et des entrepreneurs. Quand elle a demandé aux investisseurs d’envisager de nouvelles sociétés, elle a remarqué un schéma inquiétant: «Les fondateurs ont toujours une réunion s’ils regardaient d’une certaine manière et se rendaient dans certaines écoles, mais si c’était, par exemple, une femme noire qui était allée à les mêmes écoles, comme Stanford et le MIT, elle n’obtiendrait pas de réunion. »
Hamilton a également remarqué que, puisque ces fondateurs sous-estimés optimisaient des ressources limitées, leur soutien pourrait entraîner un retour sur investissement considérable.
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Travaillant pour Verizon Investors, Pitts a entendu parler de la start-up de Hamilton et l’a rencontrée, pensant que la jeune entreprise serait un match parfait pour l’orientation stratégique de Verizon sur la diversité. Cela n’a pas fonctionné, mais Pitts a commencé à travailler à temps partiel avec Backstage. En août 2017, elle a quitté Verizon pour devenir la partenaire à temps plein de Hamilton.
«Nous constatons des performances saines de la part de nos sociétés de portefeuille», déclare Pitts, saluant leurs entrepreneurs comme ingénieux et créatifs pour relever les défis. “Ils ne reçoivent pas le même montant que les autres startups, ils doivent donc trouver d’autres stratégies pour réussir.” Les fondateurs de Backstage investissent dans 80% des personnes de couleur, 68% des femmes, 52% des femmes de couleur et 13% des LGBT, dépassant de loin les moyennes de l’industrie dans toutes les catégories.
Interviewer des fondateurs tout en continuant à collecter des fonds, dit Pitts, a donné aux partenaires «un sentiment d’empathie unique parce que nous savons ce que c’est que de vouloir faire quelque chose et de ne pas avoir l’argent pour le faire.… Quand elle a commencé Backstage, Arlan est allée à fond sur cette idée. Elle a changé de carrière sans filet de sécurité, au point où elle est devenue sans-abri dans le but de commencer les coulisses. »
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Dawn Dickson, un entrepreneur en série afro-américain à Columbus, Ohio, est le PDG de deux sociétés innovantes, Flat Out of Heels et PopCom. Elle est l’une des fondatrices dans lesquelles Backstage a investi avec enthousiasme.

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Elle encourage les femmes entrepreneurs à continuer de jouer sur les avantages uniques des femmes.

Dawn Dickson

En 2011, alors qu’elle vivait dans le sud de la Floride, elle a eu l’idée de Flat Out of Heels lorsqu’elle a remarqué des femmes quittant des galas et des clubs, perdant leurs talons hauts et marchant pieds nus pour des blocs plutôt que de souffrir dans ces chaussures peu pratiques. Elle pensait que des appartements confortables et immédiatement disponibles pouvaient répondre à un réel besoin. Elle explique: «Je voulais vendre les chaussures dans des distributeurs automatiques dans des endroits où les femmes éprouvent réellement le point douloureux», comme les boîtes de nuit, les aéroports et les salles de concert. Les distributeurs de collations traditionnels ne feraient pas l’affaire. Incapable de trouver l’équipement approprié, elle a décidé de concevoir ses propres distributeurs automatiques intelligents. Cela a conduit à sa quatrième aventure, PopCom (abréviation de pop-up commerce), qu’elle a lancée en 2012. Quelques années plus tard, la nécessité de développer du matériel et des logiciels l’a amenée à Backstage.
Dickson avait lancé Flat Out avec 100000 $ de son réseau personnel, mais s’est rendu compte qu’elle aurait besoin de plus d’argent pour produire des distributeurs automatiques qui pourraient prendre des cartes de crédit, suivre l’inventaire, envoyer des e-mails et interagir avec les clients via l’intelligence artificielle et la reconnaissance faciale. Anticipant les possibilités futures, dit-elle, elle voulait également utiliser «la technologie avec un opt-in pour vérifier l’identité d’un client afin de distribuer un produit réglementé, comme l’alcool, le cannabis, le tabac ou les produits pharmaceutiques».
Un investisseur qu’elle a contacté lui a présenté Hamilton, qui venait de démarrer Backstage. La nouvelle société a investi 95 000 $ dans les sociétés de Dickson, ce qui a aidé Flat Out à acquérir des stocks et à intensifier ses efforts de marketing, et PopCom à développer des logiciels et du matériel en instance de brevet.
Dickson a placé sa première machine intelligente pour un test bêta dans un hall de l’aéroport international Hartsfield – Jackson d’Atlanta, où elle serait très visible pour les voyageurs ayant les pieds endoloris. Elle commence la production de masse de kiosques intelligents à déployer plus tard cette année et travaille avec des entreprises qui souhaitent les utiliser.
Elle encourage les femmes entrepreneurs à continuer de jouer sur les avantages uniques des femmes: voir les choses de manière globale et être compatissant et compréhensif plutôt que d’engager les clients sur une base purement transactionnelle.
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Cet article a été initialement publié dans le numéro d’été 2019 du magazine LadiesBelle I/O.PHOTO AVEC L’AIMABLE AUTORISATION DE BLACK ENTERPRISE

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